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Value One グループ広報誌
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Value One Winter 2011-2012 No.35より
 

東田第一高炉跡。操業年を表す「1901」のプレートが掲げられている

北九州市にある皿倉山(622メートル)の山頂に立つと、遠く関門海峡まで見渡すことができ、眼下には日本の重工業化のパイオニアとなった北九州工業地帯が広がっている。日本初の本格的な銑鋼一貫製鉄所である官営八幡製鉄所(現在の新日本製鉄・八幡製鉄所)がこの地に建てられたのは1901年(明治34年)。奇しくも同じ1901年に、米国ではカーネギー鉄鋼会社とフェデラル製鋼などが合弁してUSスチールが誕生した。当時すでに日本の百倍の年間1,000万トンもの粗鋼を生産し、世界最大の鉄鋼メーカーとして圧倒的な力を誇っていたが、約70年後に世界一の座を新日鉄に明け渡すことになるとは誰も想像できなかったに違いない。

南部藩士の 大島高任 おおしまたかとう によって岩手県釜石市に日本初の洋式高炉が完成したのは、幕末の1857年。その後、明治維新を経て、日本は「富国強兵、殖産興業」のスローガンのもと、近代化への道をひた走ったが、当時の日本は鉄鋼の多くを輸入に依存していた。しかし、日清戦争(1894年)を契機に鉄道や造船向けなどの鉄鋼の需要が一段と高まり、銑鋼一貫の近代製鉄所の建設が強く求められるに至った。農商務省が中心となり、1895年に帝国議会で「製鉄所設置建議案」が可決された。製鉄所の建設地には、福岡県遠賀郡八幡村(現・北九州市八幡東区)、現在の北九州市門司区、広島県坂町の三つの候補地のうちから、国内有数の石炭産出を誇る筑豊炭田に近い優位性に加え、官民一体となった誘致活動により、八幡村が選ばれた。

製鉄所の建設は、そのほとんどがドイツ人技師に託された。1901年に高さ30メートル、年産6万トンの東田第一高炉が完成したものの、度重なるトラブルによりわずか1年で休止。国産コークスが脆く、高炉内の還元ガスや溶けた鉄の通路の確保がうまくいってなかったためだ。工学博士の 野呂景義 のろかげよし らはこうした原因を究明し、国産コークスに適した形状に高炉を改修することに成功、1904年に再稼働を果たした。外国人に頼らない日本独自の操業技術を確立した瞬間でもあった。その後、八幡製鉄所は1905年に第二高炉が建設され、 1933年には高炉九基・年産百万トンの大製鉄所へと発展した。

かつて八幡製鉄所では、技能と人格に優れた職工長を生涯遇する「宿老」と呼ばれる終身雇用の独自の職制があった。1920年に第一号宿老となった田中熊吉はドイツ留学も経験、作業中の事故で左目を失明してもなお現場の最前線に立ち続け「高炉の神様」と呼ばれ た。宿老は1930年代までに全部で7人誕生し、最後の宿老となった田中は奇しくも東田第一高炉の火が止まった1972年に98歳でその生涯を閉じた。

現在の新日鉄・八幡製鉄所は鉄源部門を戸畑地区の高炉一基に集約し、鉄道用レールや電磁鋼板、自動車用鋼板、スパイラル鋼管など世界をリードする様々な高級鋼材を製造。今も日本を代表する製鉄所として、百十年におよぶ歴史と伝統を繋いでいる。

新日鉄・八幡製鉄所の圧延ライン




東田第一高炉の火入れ式の様子(1901年)




1957年に導入された転炉






【東田第一高炉跡広場】
北九州市八幡東区東田2-3-12
TEL:093-582-2389(北九州市教育 委員会生涯学習部文化財課)
開館時間:午前9:00〜17:00、
休館日:年末年始 入場料

■東田第一高炉跡は、1996年に北九州市指定文化財に指定され、近代産業発祥の地・北九州を象徴するモニュメントとして、その雄姿をたたえている。1901年に建てられた第一高炉は、72年に閉鎖され、一時は解体の危機に直面したものの、保存を求める声が多く市の史跡として残されることになった。高炉跡は市民に開放され、高炉の炉前作業の様子を再現した模型のほか、トーピードカーや転炉なども展示されており、社会科見学に訪れる小中学生などで賑わっている。現在、旧八幡製鉄所をはじめとする「九州・山口の近代化産業遺産群」は、ユネスコの世界遺産への登録を目指しており、地元自治体で構成される推進協議会が積極的な活動を進めている。

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